Han anses vara en nagel i ögat på det franska etablissemanget på grund av sina bittra fördömanden av det moderna Frankrike. Men trots det tog författaren Michel Houellebecq emot utmärkelsen Hederlegionen av just etablissemangets främste representant, president Emmanuel Macron, under en förhållandevis diskret ceremoni tidigare i veckan.

Macron hyllade Houellebecq som "en romantiker i en materialistisk värld" och framhävde hans romaner som hoppfulla snarare än pessimistiska.

Enfant terrible

63-årige Houellebecq kallas inte sällan för både fransk litteraturs "enfant terrible" och landets främste nu levande författare. Privat har han kämpat med depressioner och alkoholism och anses ofta ha bearbetat sina problem genom sina romanfigurer.

Hans förra roman, dystopin "Underkastelse" från 2015, utspelar sig i ett framtida Frankrike där en islamistisk presidentkandidat vinner valet och inleder en snabb islamisering av det franska samhället. Boken kom ut samma dag som två islamistiska terrorister attackerade satirtidningen Charlie Hebdo och dödade totalt tolv personer, och Houellebecq fick vistas på hemlig ort en tid.

Bästsäljare

Boken har sålt i nästan en miljon exemplar i Frankrike och provocerat många som anser att den är islamofobisk. Författaren, som tidigare kallat islam för "den dummaste religionen", bemötte kritiken med att konstatera att han förmodligen är just islamofobisk.

I uppföljaren "Serotonin", som släpptes på franska i början av året, återvänder romanens deprimerade protagonist till sin lantliga hemstad i Normandie där han möter bönder och fabriksarbetare vars liv förstörts av EU:s politik.

"Serotonin" ges ut på engelska i september.